Des milliards d’astéroïdes tournent autour du Soleil

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On retrouve, entre les planètes Mars et Jupiter, une très large ceinture d’astéroïdes. Ces rochers aux formes diverses sont estimés à des milliards. On parle d’un nombre encore considérable pour ceux qui ont plus de 30 mètres de diamètre. Certainement plus d’un million.

Par Ghislain Loiselle

Elle est tellement large, cette ceinture, que les astéroïdes sont distribués en zones d’inégales densités.

Ces petites  »planètes » forment ensemble un anneau dont les limites sont situées à 1,7 et 4,3 fois la distance qui sépare la Terre du Soleil. Mais, comme je l’évoquais, il existe deux concentrations d’orbites à 2,7 et 3,2 fois cette même distance. On peut donc parler de ceintures au pluriel.

Les astéroïdes : entre Mars et Jupiter

Ils seraient donc des milliards entre les deux planètes qui suivent immédiatement la Terre depuis le Soleil. Et leur nombre croîtrait proportionnellement à leur petitesse. Lorsque leur taille diminue d’un facteur 10, leur nombre augmente d’un facteur 100.

L’origine des astéroïdes

Pour leur origine, on dit qu’il pourrait s’agir d’une planète qui aurait explosé il y a 16 millions d’années. Une autre hypothèse veut qu’il s’agisse de restes de la nébuleuse primitive qui n’auraient pu échapper aux perturbations gravitationnelles de Jupiter, la plus grosse planète du Système solaire.

Les dimensions des astéroïdes

Les plus grands astéroïdes ont un diamètre d’environ 650 kilomètres, sauf le numéro 1, Cérès, qui fait 932 kilomètres et qui porte ce numéro parce qu’il a été le premier à avoir été découvert, en 1801, par Piazzi. C’est le plus grand. C’était le plus visible. D’où sa localisation.

Seulement 13 dépassent les 250 kilomètres. Pas moins de 26 ont toutefois plus de 200 kilomètres. Et 400 000 dépassent le kilomètre. Le plus brillant de tous a un pâle éclat, bref, celui des étoiles de magnitude 6, les plus faibles qu’on puisse voir à l’oeil nu.

On peut parler de deux ceintures principales d’astéroïdes, ainsi qu’on peut le voir.

Sur le nombre des astéroïdes catalogués, on en retrouve 6000 numérotés de 1 à 6000. Mais 543 711 ont été répertoriés à ce jour. Quelque 80 % ont été découverts par la photographie. La plupart de ceux qu’on continue de découvrir sont des rochers informes mesurant au plus 2 ou 3 kilomètres dans leur plus grande dimension. La masse totale de tous les astéroïdes est inférieure à celle de la Lune.

Des astéroïdes aux orbites aberrantes

Ainsi qu’on l’a vu dans un précédent article, plusieurs astéroïdes se caractérisent par leurs orbites aberrantes. C’est le cas de Cruithne qui a fait l’objet d’un article, récemment. Mais cela se produit aussi pour Adonis qui se rapproche du Soleil presque à la hauteur de Mercure. Un autre, Hermès, est passé, en 1937, à seulement 600 000 kilomètres de notre planète.

 

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