La Voie lactée : faisons le point!


Le centre de notre galaxie, la Voie lactée, est constitué d’un trou noir super massif. Tellement que sa masse colossale dépasse 4 millions de fois celle du Soleil!

Par Ghislain Loiselle

Il est important de le savoir pour comprendre le fonctionnement de notre système galactique. Ce trou noir super massif porte le nom de Sagittarius A*.

La Voie lactée : ordre de grandeur

Pour nous faire une idée de la dimension de la Voie lactée, son diamètre est de 200 000 années-lumière. L’épaisseur de cette lentille d’hydrogène, d’hélium et d’autres éléments du tableau atomique est de 1000 années-lumière. Notre système solaire se trouve à environ 27 000 années-lumière du bulbe galactique, son centre, vieux de 13 milliards d’années.

La localisation de la Voie lactée

Le Système solaire, et donc le Soleil et la Terre, se trouvent dans le petit bras d’Orion de cette galaxie spirale barrée. La Voie lactée et son cortète de galaxies satellites font partie du Groupe local qui est lui-même rattaché au super amas de la Vierge. Ce dernier est quant à lui une partie de Laniakea. Notre galaxie absorbe peu à peu les étoiles des galaxies naines du Grand chien et du Sagittaire.

La forme de la Voie lactée

La Voie lactée, qui a une forme spirale barrée caractéristique, tourne sur elle-même. Elle est en rotation dans le sens des aiguilles d’une montre. Ses bras révèlent ce mouvement horaire. C’est contrairement à la Terre qui tourne sur elle-même dans le sens contraire des aiguilles d’une montre. Et elle fait ses révolutions autour du Soleil dans ce même sens antihoraire.

La Voie lactée effectue un tour complet sur elle-même en 225 millions d’années. La Galaxie compte plus ou moins 300 milliards d’étoiles et 100 milliards de planètes.

Observée depuis la Terre, elle ressemble à une bande blanche (à l’image d’une coulée de lait). Car le Système solaire est situé sur le bord de la structure de cette galaxie en forme de disque. Elle est blanchâtre en raison de l’accumulation d’une multitude d’étoiles. On ne peut les distinguer à l’œil nu, comme l’avaient déjà avancé Démocrite et Anaxagore.

La découverte de la Voie lactée

C’est grâce à une lunette optique de sa réalisation que Galilée a démontré le premier, en 1610, que cette bande  »laiteuse » est due à la présence de nombreuses étoiles.

L’astronome Thomas Wright a élaboré, en 1750, un modèle de la Galaxie qui sera repris par le philosophe Emmanuel Kant. Ce dernier a avancé que les nébuleuses observées dans le ciel sont des « univers-îles ». Dans les années 1920, l’astronome Edwin Hubble a prouvé qu’elle n’est qu’une galaxie parmi plusieurs. Il a ainsi clos le grand débat portant sur la nature des nébuleuses.

C’est à partir des années 1930 que le modèle actuel de galaxie spirale avec un bulbe central s’est imposé pour la Voie lactée.

L’âge de la Voie lactée

Les plus anciennes étoiles de la Galaxie sont apparues après les âges sombres du Big Bang, bref, au début de l’Univers. Elles sont donc presque aussi âgées que l’Univers lui-même.

Par exemple, l’âge de HE 1523-0901, la première étoile de la Voie lactée, est vieille de 13,2 milliards d’années. Selon des référentiels cosmologiques, l’ensemble de la Galaxie se déplace à une vitesse d’environ 600 km/s. Les étoiles et les gaz qui se trouvent à une grande distance de son centre galactique se filent à environ 220 kilomètres par seconde par rapport à ce centre. Les lois de Kepler ne pouvant expliquer cette vitesse constante, il est apparu nécessaire d’envisager que la majorité de la masse de la Voie lactée n’émet ni n’absorbe de rayonnement électromagnétique. Et est donc constituée d’une substance hypothétique, la matière noire. Dans 4 milliards d’années, la Voie lactée et la grande Andromède, sa plus proche voisine galactique, entreront en collision, bref, se marieront. Cela créera une nouvelle et fabuleuse galaxie géante.

Voilà! Nous venons de faire le point sur notre galaxie. Mais, bien sûr, il reste encore beaucoup à écrire à son sujet.

 

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